Upptäckten, som publiceras i Science, gjordes med radarvågor från den europeiska rymdfarkosten Mars Express som cirklar i bana runt Mars sedan december 2003.

Radarvågorna har gett exakt samma signatur som på jorden när man letat efter sjöar under inlandsisen i Antarktis. Det är med andra ord en högst rimlig tolkning att det är en sjö man har upptäckt, säger Anders Eriksson, forskare vid Institutet för rymdfysik i Uppsala.

Sjön, som sträcker sig 20 kilometer tvärs över, ligger 1,5 kilometer under istäcket. Enligt Anders Eriksson är det precis på en sådan plats som forskarna förväntat sig att hitta flytande vatten på Mars.

Artikelbild

| Den europeiska rymdfarkosten Mars Express. Med radarvågor från farkosten har forskare upptäckt en stor sjö med flytande vatten på planeten.

Underkylt vatten

Hittills har det varit oklart om flytande vatten alls finns på planeten. Temperaturerna är mycket låga, i genomsnitt runt 55 minusgrader, men ännu lägre runt polerna.

Forskarna bakom upptäckten gör tolkningen att vattnet i sjön troligen är underkylt – som en issörja.

Det antagandet bygger på modeller, eftersom ingen har varit där och mätt temperaturen. Men det är högst sannolikt att så är fallet, säger Anders Eriksson.

Han påpekar att upptäckten i högsta grad har bäring på frågan om det finns liv på Mars.

Det minskar åtminstone inte sannolikheten. Det är på himlakroppar med flytande vatten som förutsättningarna finns, säger han.

Bemannad expedition nödvändig

Olika typer av robotfarkoster som rör sig på marken på Mars har skickats upp vid flera tillfällen, bland annat för att undersöka förekomsten av ämnen som kan tyda på existensen av mikroskopiska livsformer. Men Anders Eriksson tror att det krävs mer än så för att få definitiva svar.

Det är svårt med robotar. För att få reda på om det finns liv känns det som att man måste skicka dit en gubbe eller gumma som kan tänka själv. Ett utmärkt ställe för en sådan expedition vore väl på kanten av den södra polarisen, säger han.